Кактусы относятся к семейству суккулентных растений, порядка Caryophyllales (гвоздичноцветные). Кактус является многолетним растением, многие виды цветут очень редко либо вообще один раз в жизни. Наиболее часто встречается род Маммиллярия, хотя кактусы подразделяются на четыре подсемейства.

По мнению исследователей, эволюционно кактусы выделились около 30-40 миллионов лет назад. Хотя на сегодняшний момент ископаемых остатков кактусов не найдено, однако считается, что в Южной Америке появились они сравнительно недавно – около 5-10 миллионов лет назад, после чего распространились на северном континенте.

Некоторые растения по ошибке называют кактусы за счет того, что они внешне очень похожи, однако по строению имеются значительные отличия. Главной чертой, выделяющей кактусы от остальных растений – специальный орган, который называется ареола (areole), по сути, это модифицированная пазушная почка, которая преобразована в колючки и/или волоски.

Также существует и еще одна особенность, отличающая кактусы: у них особое строение плода и цветка, которые состоят из такой же ткани, как и сам стебель. Каждый цветок кактуса покрыт волосками и/или колючками, то есть почками, которые обычно принадлежат стеблю, но никак не цветку. На самом деле существует еще множество отличий, однако перечислить их все невозможно.

Кактусы ведьма разнообразны по размерам и формам. Встречаются среди них кусты с обычными листьями, а также невысокие лиственные деревья. Однако большинство кактусов – ксерофитные растения, которые специально приспособлены к выживанию в засушливых областях.

Самые большие кактусы достигают нескольких метров, весом они достигают много тонн. Самые же маленькие по размеру могут быть не более 1,5-2 см. в диаметре и это во взрослом состоянии. Есть кактусы, которые практически полностью состоят из реповидного корня и большей частью находятся под землей.

Во все времена люди широко применяли кактусы в своей жизни. Их часто использовали в пищу, в качестве медицинских препаратов, для религиозных церемоний, в виде краски, строительных материалов и многое другое. Вид Opuntia ficus-indica, культивирующийся еще до прихода Колумба, до настоящего времени применяется в пище мексиканцев.

В силу необычности видов, кактусы очень привлекают людей. Еще в 16 веке они были завезены в Европу как декоративные растения. Впоследствии кактусы завоевали популярность не только из-за экзотического вида, но и из-за того, что растения оказались крайне неприхотливыми к сухости воздуха и поливу.